Mercados de competencia perfecta

Competencia monopólica

Dado que todos los mercados reales existen fuera del plano del modelo de competencia perfecta, cada uno puede clasificarse como imperfecto. La teoría contemporánea de la competencia imperfecta frente a la perfecta procede de la tradición de Cambridge del pensamiento económico postclásico.

La competencia perfecta es un punto de referencia o tipo ideal con el que se pueden comparar las estructuras de mercado de la vida real.  La competencia perfecta es, en teoría, lo opuesto al monopolio, en el que sólo una empresa suministra un bien o servicio y esa empresa puede cobrar el precio que quiera, ya que los consumidores no tienen alternativas y es difícil que los posibles competidores entren en el mercado.

En competencia perfecta, hay muchos compradores y vendedores, y los precios reflejan la oferta y la demanda. Las empresas obtienen los beneficios suficientes para mantenerse en el mercado y no más. Si obtuvieran beneficios excesivos, otras empresas entrarían en el mercado y harían bajar los beneficios.

En un mercado perfectamente competitivo hay un gran número de compradores y vendedores. Los vendedores son pequeñas empresas, en lugar de grandes corporaciones capaces de controlar los precios mediante ajustes de la oferta. Venden productos con diferencias mínimas en cuanto a capacidades, características y precios. Esto garantiza que los compradores no puedan distinguir entre los productos basándose en atributos físicos, como el tamaño o el color, o en valores intangibles, como la marca.

Gráfico de competencia perfecta

El modelo de competencia perfecta (y sus variantes como la competencia monopolística y los mercados contestables) representa un funcionamiento ideal de un mercado. Como señalamos en el capítulo 6 «El equilibrio del mercado y el modelo de competencia perfecta», las condiciones de estos modelos no sólo fomentan una competencia agresiva que mantiene los precios lo más bajos posible para los compradores, sino que la dinámica resultante crea el mayor valor para todos los participantes en el mercado en términos de excedente para consumidores y productores.

Algunos mercados se parecen más a la competencia perfecta que otros. Los mercados agrícolas, sobre todo hasta principios del siglo XX, se consideraban cercanos a una versión real de un mercado de competencia perfecta. Había muchos agricultores y muchos consumidores. Ningún agricultor ni ningún consumidor constituían individualmente fracciones considerables de la actividad del mercado, y ambos grupos actuaban como tomadores de precios. Con una cantidad modesta de capital, se podía adquirir tierra, equipo y semillas o ganado de cría para empezar a cultivar, especialmente cuando Estados Unidos se estaba expandiendo y había grandes volúmenes de tierra sin usar disponibles para la compra o el cultivo en casa. Aunque algunos agricultores disponían de mejores tierras y climas o estaban mejor preparados para la agricultura, la información clave sobre cómo cultivar no era imposible de aprender.

Competencia imperfecta

La estructura del mercado viene determinada por el número y la distribución del tamaño de las empresas en un mercado, las condiciones de entrada y el grado de diferenciación del producto. Los principales tipos de estructura de mercado son los siguientes:

La competencia perfecta conduce a la asignación pareto-eficiente de los recursos económicos. Por ello, sirve de referencia natural para contrastar otras estructuras de mercado. Sin embargo, en la práctica, muy pocas industrias pueden describirse como perfectamente competitivas. No obstante, se utiliza porque proporciona una visión importante.

El concepto de competencia perfecta se aplica cuando hay muchos productores y consumidores en el mercado y ninguna empresa puede influir en los precios. Un mercado perfectamente competitivo tiene las siguientes características:

Todos los bienes de un mercado de competencia perfecta se consideran sustitutos perfectos, y la curva de demanda es perfectamente elástica para cada una de las pequeñas empresas individuales que participan en el mercado. Estas empresas son tomadoras de precios: si una empresa intenta subir su precio, no habrá demanda para el producto de esa empresa. Los consumidores comprarían a otra empresa a un precio más bajo.

Características de la competencia perfecta

En economía, concretamente en la teoría del equilibrio general, un mercado perfecto, también conocido como mercado atomístico, se define por varias condiciones de idealización, denominadas colectivamente competencia perfecta o competencia atomística. En los modelos teóricos en los que se dan las condiciones de competencia perfecta, se ha demostrado que un mercado alcanzará un equilibrio en el que la cantidad suministrada de cada producto o servicio, incluida la mano de obra, es igual a la cantidad demandada al precio actual. Este equilibrio sería un óptimo de Pareto[1].

La teoría de la competencia perfecta tiene sus raíces en el pensamiento económico de finales del siglo XIX. Léon Walras[2] dio la primera definición rigurosa de la competencia perfecta y derivó algunos de sus principales resultados. En los años 50, la teoría fue formalizada por Kenneth Arrow y Gérard Debreu[3].

Los mercados reales nunca son perfectos. Los economistas que creen en la competencia perfecta como una aproximación útil a los mercados reales pueden clasificarlos entre casi perfectos y muy imperfectos. El mercado inmobiliario es un ejemplo de mercado muy imperfecto. En este tipo de mercados, la teoría del segundo mejor demuestra que si una condición de optimalidad de un modelo económico no puede satisfacerse, es posible que la siguiente mejor solución implique el cambio de otras variables lejos de los valores que serían óptimos de otro modo[4].